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2016年5月12日和17日,联邦巡回法院对两起§101案件作出判决,EnFish,LLC诉。微软公司(Microsoft Corp.)和re-TLI Communications,LLC.均由休斯法官撰写,这两项判决说明了一个艰难的过程,即确定在Alice框架第一步中针对"抽象想法"的主张和在Enfish中不针对"抽象想法"的主张之间的界限,法院审议了两项针对"计算机数据库的创新逻辑模型"(Slip Op.at 2.)而非"关系数据库"的专利申请诉讼中的专利传统上用于计算机软件——其中每一类数据都存储在一个单独的表中,这些单独的表被交叉引用以识别具有特定属性的信息——声称拥有一个"自参考"数据库。该模型包括单个表中的所有数据项,并可以使用同一表中的行定义表的列。专利披露,这种"自参考"数据库的设计允许比关系模型更快地搜索数据,更有效地存储除文本以外的数据(如图像)以及在配置数据库方面的更大灵活性。(Slip.Op.at 7.

地区法院批准了微软的动议,即针对不可专利的抽象概念,根据§101对主张的无效性进行简易判决。在Alice"第一步,"地区法院的结论是,这些索赔是针对"在逻辑表中存储、组织和检索内存"或"使用表格格式组织信息的概念"的抽象概念提出的。(Slip.Op.at 14.

在上诉中,联邦巡回上诉委员会注意到Alice没有这样做"普遍认为计算机相关技术的所有改进本质上都是抽象的,因此必须在第二步考虑。"(Slip Op.at 11。)这是因为"[s]软件可以像硬件改进一样对计算机技术进行非抽象的改进,有时改进可以通过任何一种途径来实现。"(Id.)因此,专家组找到了它。"询问这些权利要求是否是针对计算机功能的改进,而不是针对抽象的想法,即使是在Alice分析的第一步。"(Id.)

以这种方式处理该问题,联邦巡回法院推翻了地方法院的裁定,即所称索赔是针对Alice step 1下的抽象概念。小组作出这一决定是因为"索赔的重点在于改进计算机功能本身,而不是在经济或其他任务上,计算机以其普通能力使用。"(幻灯片,第12页)。该判决提醒地方法院在确定是否符合§101时,不要过度简化索赔限制,因为"以如此高的抽象层次描述权利要求,并且不受权利要求语言的限制,这几乎确保了§101的例外情况吞没了该规则。"(幻灯片,第14页)最后,判决强调,专利发明在通用计算机上运行的能力并不意味着权利要求不可专利,因为权利要求本身旨在改进计算机本身的功能

在五天后作出决定的关于TLI的案件中,联邦巡回法院得出结论认为,根据§101,歌曲版权注册,争议中的权利要求不可申请专利。在该案中,权利要求涉及"记录数字图像,代理专利侵权诉讼,将数字图像从记录设备传送到存储设备,以及在存储设备中管理数字图像。"(Slip Op.at 3.)本规范承认,现有技术传授了记录、通信和存储数字图像的能力,但"当大量数字图像被记录并在中央计算机单元中存档时,数据库的组织就成了一个问题。"(Slip Op.at 4.)专利发明试图通过将"分类信息"与每个数字图像一起存储来解决这一问题,使用户能够在以后更容易地检索图像。(幻灯片,见第4-5页)。

联邦电路委员会发现这些权利要求指向一个不可专利的抽象概念,因为它们是"根据图像分类和基于其分类存储图像的概念,"本规范明确说明,所述物理组件仅提供一个通用环境,在该环境中,以有组织的方式实现对数字图像进行分类和存储的抽象概念。"(幻灯片,第7-8页)换言之,这些权利要求"针对在新生但众所周知的环境中使用传统或通用技术,专利代理机构设立,没有任何权利要求该发明反映了通过将两者结合而提出的任何问题的创造性解决方案。"(Slip.Op.at 8。)小组进一步指出,这些权利要求没有涉及:(1)将照相机与蜂窝电话相结合的问题;(2)如何通过蜂窝网络传输图像;(3)如何将分类信息附加到正在传输的数据中;或(4)任何与存储有组织数字图像的服务器结构相关的问题,表明解决这些领域问题的声明可能已经通过了Alice的第一步。(幻灯片,作品9。)然后,数字版权登记证书,该判决继续解决Alice第二步问题,并确认了地方法院的裁定,即所主张的权利要求未能列举足以将抽象概念转化为该概念符合专利条件的应用的要素爱丽丝证明了这些决定对第101先例的演变体的重要性,专利查询网站,USPTO毫不费力地发布了检查者指南,强调了在第一步需要考虑的问题(USPTO"步骤2A")一项权利要求是否针对计算机相关技术的改进。

当面临§101项下的动议时,这些决定还证明了关注权利要求的特定语言以及可以说描述技术创新的规范部分的重要性。值得注意的是,所主张的有争议的权利要求EnFish中的方法声明是以means plus函数格式起草的,因此根据规范中的相应算法进行解释,而TLI中的代表性声明是一种方法声明,包括"记录和管理数字图像"的广泛步骤(尽管其他主张的权利要求包括手段加功能限制)。让法院理解规范中的技术教导以及这些教导与所主张的内容的关系可能是避免权利要求针对抽象概念的一种方式。

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